Gemeenschapskrant

Alexander Andries - ‘Mijn toekomst ligt in Thailand’

09/06/22

In 1998 werd de toen 25-jarige Alex Andries voor zijn werk als reisbegeleider naar Thailand gestuurd. Hij zou er één zomerseizoen blijven. Bijna een kwarteeuw later woont hij er nog steeds. Samen met zijn vrouw baat hij een vakantieresort uit op het eiland Ko Samui.

202206 GK Alexander Andries
©Alexander Andries

‘Koh Samui is na Phuket het meest toeristische eiland van Thailand’, weet Alex Andries. ‘Hoewel, Phuket is niet echt een eiland meer, want er is een brug naar het vasteland aangelegd. Ko Samui ligt op anderhalf uur varen van het vasteland. Het toerisme is hier pas dertig jaar geleden op gang gekomen. Eerst met backpackers, later – toen het vliegveld werd aangelegd – ook met toeristen die voor de resorts komen.’

Lonely Planet

‘Ik heb van mijn achtste tot aan mijn vertrek in 1998 in Wemmel gewoond. Ik studeerde Toerisme. Nadat ik mijn diploma had behaald mocht ik als reisgids beginnen bij Best Tours. Mijn voorkeur was om in Zuid-Afrika te gaan gidsen maar ik werd naar Thailand gestuurd. Ik ben naar Thailand vertrokken terwijl ik het land helemaal niet kende. Ik heb de reisgids van Lonely Planet gelezen, en na twee dagen opleiding in Bangkok mocht ik meteen een eerste groep toeristen rondleiden. Na zes maanden moest ik naar het eiland Samui. Het was de bedoeling dat ik er zes tot acht maanden zou blijven. Na een tijdje ontmoette ik er Thitima, op wie ik meteen verliefd werd. Ik wilde eigenlijk nog in andere landen gidsen, zoals in Mexico, maar ik was verliefd. Normaal mochten gidsen bij Best Tours maar één jaar op een bestemming blijven, ik bleef zeven seizoenen op Samui gidsen. Na twee jaar heeft mijn schoonvader ons voorgesteld om het guesthouse van de familie over te nemen. Dat was vrij klein en had enkele heel eenvoudige kamers. We hebben het overgenomen, maar ik bleef nog als gids werken, en mijn vrouw bleef in haar souvenirwinkel werken. Elk jaar deden we werkzaamheden in het huis, zodat het groter, luxueuzer en moderner werd.’

Uiteindelijk werd het guesthouse een heus resort, met 26 kamers, een zwembad en een restaurant. Het kreeg de naam Zazen Boutique Resort & Spa. ‘Zazen is Japans, en staat voor meditatie.’ Net zoals elders in de wereld hield het coronavirus de voorbije twee jaar ook Thailand in zijn greep. ‘We zijn al twee jaar dicht. Thailand is een van de strengste landen ter wereld wat corona betreft. Er was tot voor kort een verplichte quarantaine van twee weken. Voor het toerisme is dat natuurlijk een heel lastige zaak. Bovendien bestaat hier geen werkloosheidsuitkering uit België.

Als je zonder werk zit, moet je terugvallen op je familie. Veel personeelsleden van de resorts zijn dus teruggekeerd naar het vasteland, om er te werken op de rijstvelden of de boerderijen van hun familie. Nu zijn de regels weer wat soepeler, en is toerisme weer mogelijk. We hebben van de coronaperiode gebruik gemaakt om te moderniseren en een nieuw zwembad aan te leggen.’

Reisvirus in de genen

Dat Alex in het buitenland zou belanden is geen verrassing. ‘Het reisvirus zit in mijn genen. Mijn vader (oud-burgemeester Christian Andries, red.) is toen hij 18 was twee jaar naar Australië geweest, mijn moeder Jane is een Engelse en heeft in Amerika gewoond. Toen ze pas getrouwd waren, hebben ze een aantal jaren in Congo gewoond. Daardoor hebben ze veel internationale vrienden, die af en toe bij ons thuis kwamen. Ik wilde van jongs af reizen zodra ik kon.’

Ondertussen woont Alex bijna 25 jaar op het eiland, met zijn vrouw en drie kinderen. ‘Het grootste verschil ligt in de kwaliteit van leven. In België zijn er heel veel wetten. Het is moeilijk om er out of the box te denken, er zijn zo veel structuren en er wordt heel veel belang gehecht aan een diploma. Thailand is soms chaotisch, maar er is meer mogelijk. Het was voor mij heel makkelijk om me aan te passen aan het leven hier, omdat ik nogal open minded ben, en geïnteresseerd ben in andere culturen en manieren van samenleven.’

Het beeld dat veel Europeanen van Thailand hebben, klopt niet altijd. ‘Mensen denken dat Thailand een arm land is, maar dat is niet zo. Bangkok is twintig keer moderner dan Brussel, met skytrains en superhoge wolkenkrabbers. Er zijn natuurlijk arme mensen en het verschil tussen arm en rijk is hier heel groot. Hier is geen grote middenklasse, zoals in België. Maar je hebt hier goede universiteiten, en je kunt heel comfortabel leven. Na twee jaar had ik al de klik gemaakt dat ik in Thailand zou blijven wonen. In het begin hou je nog alle opties open. Als je naar België terugkomt, wil je de plekken bezoeken die je vroeger bezocht. Maar die cafés uit je studententijd, die bestaan na een tijdje niet meer. Of de sfeer en het publiek is veranderd. En ook je vrienden van vroeger veranderen. Uiteindelijk besef je dat je wel een verleden in België hebt, maar dat je toekomst ergens anders ligt. In mijn geval in Thailand. Het is hier niet slecht om te wonen. De zon schijnt meestal, het is hier warm. En de mensen zijn hier ontzettend vriendelijk. Wanneer je in België ‘dag’ zegt tegen een onbekende, bekijken ze je alsof je gek bent. Thailand staat bekend als ‘het land van de glimlach’. Zelfs de armste mensen zijn goedgezind en altijd vriendelijk.’

Terug naar de kust

Alex keert normaal drie keer per jaar terug naar Europa. ‘Het mooiste plekje in Wemmel is voor mij het Beverbos. Vroeger ging ik er altijd lopen. Er is de laatste jaren veel in gewerkt, het is er heel mooi geworden.’ 

‘Wat ik het meest mis, is de Noordzee. Een garnaalkroket, of eigenlijk eender welk visgerecht. Je hebt hier ook visgerechten, maar vissen uit warm water hebben doorgaans minder smaak. Ik mis niet alleen het eten van de kust, ik mis ook de sfeer die er heerst. De quistaxen (grote gocarts) op de dijk, de tavernes met wafels en pannenkoeken. De stranden in Thailand zijn mooier, maar de sfeer van de Belgische kust vind je nergens anders. Als ik in België ben, probeer ik altijd minstens een dag naar de zee te gaan.’

Contact opnemen met Alex kan via alexander@samuizazen.com.

Tekst: Wim Troch
zandloperkrant juni 2022

Meer nieuws